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Divulgación de opinión, ensayos, artículos y reseñas realizadas por estudiantes de la Universidad del Bío-Bío

La misma región del cerebro controla el sexo y la agresividad


Un minúsculo grupo de neuronas situado en la base del hipotálamo controla tanto las conductas sexuales como las de agresión, según una investigación del Instituto de Tecnología de California (EE.UU.) que se presenta hoy en la revista Nature.

Los resultados muestran que hay “una estrecha relación entre los circuitos de la agresión y los de la reproducción en el cerebro”, ha explicado a La Vanguardia David Anderson, director de la investigación. Estos resultados podrían explicar por qué algunas personas tienen conductas sexuales agresivas o por qué otras experimentan placer cuando actúan con violencia.

Si se confirma que este grupo de neuronas del hipotálamo están en el origen de las agresiones sexuales –una hipótesis que se deriva de la investigación pero que por ahora no está demostrada, advierte Anderson–, se podrían desarrollar nuevos tratamientos en el futuro para rehabilitar a los agresores sexuales. El neurocientífico Clifford Saper, de la Escuela de Medicina de Harvard (EE.UU.), que no ha participado en la investigación, argumenta en otro artículo publicado en Nature que se podrían utilizar los resultados del equipo de Anderson “para cambiar la conducta humana”.

Por ahora, la investigación se ha realizado en ratones. Pero dado que el hipotálamo es una región primitiva del cerebro que se ha conservado sin apenas cambios a lo largo de la evolución de los mamíferos, los investigadores consideran que los resultados son extrapolables a la especie humana.
Esto no significa que la sexualidad y la agresividad humanas sean iguales que las de los ratones, ya que se han enriquecido a lo largo de la evolución con el desarrollo del córtex y otras áreas del cerebro. Pero el interruptor maestro que controla las conductas sexuales y las agresivas, ubicado en un rincón del hipotálamo, es común.
Los investigadores han puesto ratones macho en contacto con otros machos para estimular conductas agresivas y en contacto con hembras para estimular conductas de apareamiento. Tras estos experimentos, han observado qué había ocurrido en sus hipotálamos. Han identificado así una pequeña región del hipotálamo, que ya de por sí es pequeño, llamada núcleo ventromedial, que es clave tanto en las agresiones como en los apareamientos. Y dentro de esta región, han identificado otra aún más pequeña –el núcleo ventromedial ventrolateral, para los lectores interesados por la anatomía– que es la única que se activa en encuentros sexuales o de agresión.

Lo que los investigadores han encontrado allí es un mecanismo complejo e imperfecto de regulación del sexo y la agresividad. Una parte de las neuronas de este núcleo se activa sólo en caso de agresión. Otras se activan sólo en caso de apareamiento. Pero hay cerca de un 25% que se activa en ambos casos.

Los investigadores han observado además que, si se estimulan las neuronas responsables de la agresión durante un apareamiento, no se consigue que los ratones reaccionen de manera agresiva. Esto indica que las neuronas que regulan ambas conductas se inhiben entre ellas: si están activas las del sexo, no pueden activarse las de la agresividad; y, en consecuencia, si están activas las de la agresividad, no pueden estar activas al mismo tiempo las del sexo. Una regulación incorrecta de este mecanismo de inhibición recíproca podría difuminar la frontera entre sexo y violencia, señala Anderson, aunque advierte que, “en el punto de la investigación en que estamos, esto aún es especulativo”.
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Visto en LaVanguardia.es 

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